Læs Pioneer 10 - en satellit revolutionerer planetvidenskab. Rumssonden havde banet vejen for astronomerne til de ydre planeter. I mellemtiden er spaceflight-veteranen over ti milliarder kilometer væk fra os - og udsender stadig. 3. december 1973: NASAs stramme kontrolrum i Mountain View, Californien, har knitrende spændinger. Cirka 50 videnskabsmænd og ingeniører kigger fast på de uendelige rækker med tal på skærmene. De kommer fra Pioneer 10, den første menneskeskabte sonde, der har vovet langt ind i det ydre solsystem og nu står over for sin mest alvorlige test: vil den modstå den koncentrerede strålingsbombardement af planetgiganten Jupiter? De mest dramatiske øjeblikke af hele missionen er nært forestående.

Strålingsdosis nær Jupiter overgår alle forventninger. Elektrisk ladede partikler fra solvinden fanges i planetens magtfulde magnetfelt og accelereres til høje hastigheder. De kunne betyde afslutningen på Pioneer 10. Strålingen overskrider de jordiske værdier tusind gange. Med en tophastighed på 36 kilometer i sekundet skyder sonden 131.000 kilometer højt over de yderste skyer af ammoniakis. Så forsvinder Pioneer 10 bag planeten.

Radioforbindelsen afbrydes i 40 minutter. Nu bliver selv de køligere sind rastløse: Ville signalerne dukke op igen, eller havde strålingsbeltet ødelagt måleinstrumentets elektronik? Alt var fint. Næsten alt. Selvom Pioneer 10 rapporterede tilbage efter planen, så nogle instrumenter ud til at modtage spøgelsesignaler og spillede skøre.

Strålingsfeltet havde falske dem falske meddelelser. ”Vi var nødt til at fortælle Pioneer alt, tænde og slukke for hvert instrument, indstille rækkefølgen af ​​målinger, regulere følsomheden og så videre. På nogle dage sendte vi sonden 2.000 til 3.000 kommandoer bag den. ”Richard Fimmel, der var ansvarlig for nogle af de videnskabelige instrumenter om bord og havde været ansvarlig for missionen fra starten, er stadig forbløffet over denne tekniske banebrydende præstation, da han designede fra det californiske firma TRW Space and Technology bygget sonde med deres mere moderne efterfølgere Voyager og Galileo sammenligner. udstilling

Indsatsen for Pioneer 10 var det værd. Talrige observationer, inklusive over 300 fotos med en opløsning på op til 500 kilometer, kom til Jorden. For første gang kunne den gigantiske turbulente atmosfære observeres tæt på, og dens enorme magnetfelt måles. Vigtigere er det, at Pioneer 10 banede vejen for alle senere og mere præcise udforskninger af det ydre solsystem. Uden denne banebrydende indsats ville missionen fra de to Voyager-rumfartøjer, der blev lanceret i sensommeren 1977, ikke have været mulig. selskab. "

I mellemtiden er Pioneer 10's energiressourcer så udmattede, at kun et videnskabeligt instrument kan betjenes: skiftevis Geiger-tælleren for at detektere de kosmiske stråler og UV-spektrometeret, som måler strålingen reflekteret af brint mellem stjernene. I slutningen af ​​dette eller begyndelsen af ​​det næste år vil sonden være helt stille.

NASA afsluttede officielt missionen den 1. april 1997. De årlige driftsomkostninger på $ 500.000 var ude af forhold til den videnskabelige produktion. Silver Jubilee til 25-års jubilæum for Pioneer 10, som blev fejret 2. marts i år i hovedkvarteret i NASA, var også en afskedsfest. Dataene er også til fordel for unge akademikere. "Pioneer-programmet fik omkring 50 studerende til doktorgraden, " smilede Charlie Hall, Pioneer 10s første projektleder, ved ceremonien. NASA har ikke helt forladt sin sonde. Nærmer sig flyveledere vil skyde dem et stykke tid og sporadisk overhøre deres sidste hvisker.

Derimod har Pioneer 11 været tavs siden november 1995, da den lå 6, 6 milliarder kilometer fra solen. Radioantennen kunne ikke længere justeres med jorden: strømmen fra batterierne var tørret op. Om knappe fire millioner år vil Pioneer 11 flyve forbi stjernen Lambda i stjernebilledet Adler og fortsætte med at køre længere og længere mod centrum af Mælkevejen.

Pioneer 10 er nu over 10 milliarder kilometer (67 AU) væk fra os - næsten dobbelt så langt som Pluto. Hver time øges deres afstand med yderligere 45.000 kilometer. Aldrig før har et jordisk rumskib trængt dybere ind i rummet. I februar 1998 skal sonden dog opgive denne rekord til Voyager 1, der skyder hurtigere i den modsatte retning.

Pioneer 10 vil være på vej i mindst 10.000 år, før den passerer gennem den påståede vugge af kometer med lang tid: Den oortiske sky, der omgiver solsystemet som en sfærisk skal. Og om 33000 år vil hun flyve forbi dværgstjernen Ross 248 - i den staselige afstand på 3, 3 lysår, altid i retning af stjernebilledet Tyren. Omkring hver million år passerer hun flere stjerner, "et spøgelsesskib, der tager lydløst gennem det mørke rum, " siger Larry Lasher.

Sonden vil stadig krydse hinanden mellem stjernerne, når der ikke er nogen på jorden, der kunne huske dem. Men selv Pioneer's rejse varer ikke for evigt. På et tidspunkt, men kun i milliarder af år, vil den interstellære sag, der gnider som det fineste emirepapir på metalspøgelseskibet, ødelægge sonden. Deres støv vil sprede sig i det ubegrænsede rum mellem stjernerne.

=== Rüdiger Vaas

© science.de

Anbefalet Redaktørens Valg